Bernabo MALASPINA et les autres évêques MALASPINA de Luni

Luni fut durant le moyen-âge l’un des évêchés les plus importants du nord de l’Italie. Dès le haut Moyen-âge, Charlemagne concéda des privilèges aux évêques qui furent confirmés en l’an 900 par le roi d’Italie Bérenger II qui nomma en 940 Oberto 1er marquis de Luni. Oberto parvint à agrandir le fief sur une région relativement importante qui s’étendait de Carrare à Tortona et à Gênes et qui devint la marche de la Ligurie orientale dans laquelle était inclus une partie de la Toscane, Parme et Plaisance.

En 963, son fils Adalbert y intégra de nouveaux territoires dont Sarzana. Avec l’apparition et le développement de la via Francegina au XIème siècle qui permettait aux pèlerins de toute l’Europe de se rendre à Rome, l’évêché de Luni accrut encore son importance.

Du fait des divisions entre les différentes branches issues d’Oberto (les Pallavicini, les Massa Corsica, les Malaspina, les Este…) et de la disparition d’un pouvoir central fort, l’évêché de Luni perdit de son influence, isolé au milieu de fiefs plus puissants et de communes en plein essor.

A Luni, les évêques reprirent le pouvoir laissé vacant par les descendants d’Oberto appelés à conduire d’autres combats. Mais les évêques ne parvinrent jamais véritablement à s’imposer sur la scène politique du nord de l’Italie. La population quitta d’ailleurs l’évêché pour s’installer dans la ville de Sarzana. Les évêques firent de même mais continuèrent à porter le titre d’évêque ou de comte de Luni.

La lutte entre ces derniers et les marquis Malaspina qui entouraient l’évêché dura plusieurs décennies et ne se termina véritablement qu’en 1306, lors de la paix de Castelnuovo, préparée par Dante.

Une fois la paix revenue, le clergé décida de confier l’évêché à un membre de cette puissante famille et Gherardino Malaspina, fils d’un marquis issu de la maison du Spino Fiorito, fut nommé en 1312. Les évêques entendaient par cette nomination se mettre sous la protection des puissants marquis Malaspina pour résister aux pressions des villes de Pise et de Lucques.

Gherardino ne put cependant lutter contre Castruccio Castracani, vicomte de Lucques qui s’empara de Luni et de Sarzana. Gheradino abandonna alors Sarzana et mourut en 1318.

Son cousin Bernabo, fils de Moroello Malaspina de Mulazzo, lui succéda. Bernabo avait été auparavant chanoine de la cathédrale de Gênes (1302). Peu après sa nomination, il confirma Castruccio Castracani dans ses possessions en échange du partage de tous les bénéfices issus des péages et des rendements de l’évêché. Cette situation demeura jusqu’à la mort du condottiere en 1328. Cette année là, profitant de l’affaiblissement du comté de Lucques, les puissants voisins du diocèse tentèrent alors de récupérer une partie du territoire. Bernabo participa lui aussi à la nouvelle guerre qui éclata, aux côtés de son cousin Spinetta le Grand, des Della Scala de Vérone, des Visconti et des Florentins. Il battit les Pisans qui abandonnèrent Massa et Avenza et en 1335, fit son entrée dans Sarzana. L’année suivante, il prit possession de la ville de Massa.

Bernabo mourut le 5 août 1338 et fut enterré dans l’église de San Francesco à Sarzana. Une épitaphe sur le monument funéraire encore visible dans cet église indique : Sobrius et lenis, castus , misurator egenis ; Compatiens mestis et moribus aptus honestis.

Quelques années plus tard, en 1351, un nouveau membre de la famille Malaspina fut nommé évêque de Luni : Gabriele, fils d’Azzolino II, marquis de Fosdinovo et frère de Spinetta le Grand et de Bernabo, l’archevêque de Pise. Il fut nommé par Clément VI et quatre ans plus tard, l’empereur Charles IV le confirma en tant qu’évêque-comte de Luni et le fit prince du Saint-Empire romain germanique.

En 1353, guelfes et gibelins firent appel à lui afin qu’il prépare la rédaction d’une paix entre les deux partis qui ne put jamais voir le jour du fait du trop fort antagonisme entre les deux factions. Il se dédia alors à la mission spirituelle et abandonna toute revendication politique, matérielle ou territoriale et se consacra à la gestion de l’évêché depuis Sarzana. Ses grandes qualités d’honnêteté amenèrent également son oncle Spinetta Le Grand à le désigner comme son exécuteur testamentaire.

Monument funéraire de Bernabo Malaspina, évêque de Luni dans la cathédrale de Sarzana